“洞察号”火星探测器已离开地球,下一步将做什么?

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NASA火星着陆器“洞察号”搭乘一枚联合发射联盟宇宙神V型火箭,于太平洋时间5月5日上午4点05分(北京时间晚19点05分)从南加州范登堡空军基地发射升空。

升空约另4个 半小时后,“洞察号”与宇宙神火箭的“半人马座上端级”分离,之前 现在开始向火星飞去。仅过了几分钟,NASA发生加州戈德斯通的深空网络卫星便成功接收到了“洞察号”的信号,证明其运作一切正常。

“洞察号”将对火星结构进行探测,包括探测火星地震、监控地下热量流动等,科学家希望能借此了解岩质行星的形成过程。该探测器将在降落伞和推进器的一同作用下着陆,降落在由火山熔岩构成的埃律西昂平原上。预计着陆时间为今年11月26日美东时间下午3点(北京时间27日深夜4点)。

但在发射10天之前 ,“洞察号”将在前往火星的旅途上经历一系列测试,确保它越来越脱离正轨,且为执行任务做好了准备。

在“洞察号”近七个月的旅程中,飞行控制员将不断检查并校准探测器系统及科学仪器,通过NASA深空网络追踪探测器位置,调整太阳能电池板和天线角度,并操控探测器按预定轨道飞行。

▲图为艺术家绘制的“洞察号”在火星皮下组织执行任务概念图。

这七个月间,“洞察号”将开展六次轨道调整。此外任务控制员还有两次备用肯能,以便在必需情况表下进行额外调整。

“肯能情况表十分理想,有十几个 调整也许还不能 省略掉,但其它的要照做不误。”NASA喷气推进实验室“洞察号”项目主管蒂姆·霍夫曼(Tim Hoffman)表示,“一些调整就安排在进入火星大气、降落和着陆前,以确保轨迹正确、着陆成功。”

“洞察号”的前两次轨道调整分别安排在5月15日和7月28日,即发射后10天和84天 。为防止半人马座上端级与火星相遇,造成微生物污染,“洞察号”在发射时的轨道故意偏了一些。而这两次调整正是为了将“洞察号”带回到正确的路径上。肯能找不到发射后10天内进行调整,“洞察号”最终便会与火星相差十万八千里。在“洞察号”调整方向、朝火星飞去的一同,半人马座上端级则将按之前 的轨道飞行,远远避开火星。

在每次轨道调整之间,飞行控制员还将对“洞察号”搭载的科学仪器进行测试,如由法国国家太空研究中心(CNES)提供的SEIS设备(结构形态学 地震实验)、以及德国航空太空中心(DLR)打造的热流与物理性质探测包等,后者肯还不能 够自动打桩钻入地表,得到了“鼹鼠”的绰号。

“你们都你们都将在航程过九时做一次载荷检查,”霍夫曼表示,“届时将打开地震仪和热流与物理性质探测包,看看它们否有能照常运作。在探测器上当然无法接收地震数据、或检查打桩功能,不过是查看一下哪几种设备否有失灵罢了。”

此外,与“洞察号”一同升空的两枚“火星立方体卫星一号”(MarCo)深空通讯卫星正跟在“洞察号”背后,单独向火星飞去。与半人马座上端级分离后,两颗卫星都进行了角度上的调整,或者完成了太阳能电池板的部署,之前 现在开始与地球通讯。

“两颗MarCO卫星都传回了‘Polo!’的信号,”MarCO任务首席工程师安迪·克莱什在一则NASA声明中指出,“说明这两颗小卫星一切顺利。”